Le noyau terrestre aurait changé de sens de rotation, d’après des chercheurs

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Selon les scientifiques à l’origine de cette affirmation, le dernier changement de rotation du noyau remonte à 2009, et le prochain aura lieu au milieu des années 2040.

Loin sous la surface de la Terre, un géant aurait pu commencer à tourner dans l’autre sens que nous, selon une étude dont les conclusions ne peuvent mettre fin au débat qui agite les experts traitant du sujet. Le noyau terrestre, une sphère brûlante de la taille de Pluton, a cessé de tourner et pourrait même avoir tourné dans l’autre sens, selon une étude publiée lundi 23 janvier. Sciences naturelles de la Terre.

Cette “planète dans une planète”, essentiellement constituée de fer, à environ 5 000 km sous la surface, est libre de se déplacer car le noyau externe flotte dans une coquille liquide. Le mécanisme exact de cette rotation fait encore débat. Car le peu que nous savons est basé sur une analyse fine des ondes sismiques provoquées par les tremblements de terre lors de leur passage au centre de la planète.

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En analysant les données d’ondes sismiques des soixante dernières années, Xiaodong Song et Yi Yang de l’Université de Pékin ont conclu que la rotation du noyau “s’est presque arrêtée vers 2009 avant de repartir dans la direction opposée”. “Nous pensons que le noyau central tourne dans un sens puis dans l’autre par rapport à la surface de la Terre, comme une balançoire”, ont-ils expliqué. “Un cycle complet de cette balançoire (aller et retour) dure environ 70 ans”, disent-ils.

Le dernier changement de rotation avant 2009 se serait produit au début des années 1970, et le prochain aura lieu au milieu des années 2040, fermant ainsi le cycle, ajoutent les chercheurs chinois.

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Selon eux, cette rotation est plus ou moins liée aux changements de la durée du jour, à de petits changements dans l’heure exacte jusqu’à laquelle la Terre doit tourner autour de son axe. À ce jour, il existe peu de preuves que cette rotation affecte les événements à la surface de la Terre. Mais les deux auteurs sont convaincus qu’il existe des connexions physiques entre toutes les couches qui composent la Terre. “Nous espérons que nos recherches encourageront les chercheurs à concevoir et à tester des modèles qui traitent la Terre comme un système dynamique intégré”, expliquent-ils.

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Les experts indépendants ont accueilli cette recherche avec intérêt, mais aussi avec quelques réserves. “Il s’agit d’une étude très minutieuse réalisée par d’excellents scientifiques qui ont utilisé de nombreuses données”, a déclaré John Vidale, sismologue à l’Université de Californie du Sud. Mais, dit-il, “aucun des modèles existants n’explique vraiment très bien toutes les données disponibles”.

L’universitaire américain a publié l’année dernière une étude montrant que le noyau interne oscille beaucoup plus rapidement, changeant de direction environ tous les six ans, selon les données sismiques de deux explosions nucléaires de la fin des années 1960 et du début des années 1970. Le moment de la transition est proche, selon le sismologue américain, selon l’étude des chercheurs chinois, c’est “accidentel”.

Une autre théorie, qui, selon John Vidale, a des bases solides, est que le noyau interne n’a bougé de manière significative qu’entre 2001 et 2013, puis s’est stabilisé.

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Les modèles sont “probablement tous faux”

Selon Hrvoje Tkalcic, géophysicien à l’Université nationale australienne, le cycle du noyau interne est de 20 à 30 ans, plutôt que les 70 ans suggérés par l’étude Nature Geoscience. “Ces modèles mathématiques sont probablement tous faux”, car même s’ils expliquent les données observées, ces dernières peuvent apporter des réponses à d’autres modèles encore à imaginer, précise-t-il. La communauté géophysique a donc toutes les raisons d’être “divisée sur cette découverte, et le sujet reste controversé”, a-t-il déclaré.

Il compare les sismologues aux médecins “qui examinent les organes internes du patient avec un équipement imparfait ou limité”. C’est comme si nous essayions de comprendre le fonctionnement du foie uniquement à l’aide d’ultrasons. Sans l’équivalent d’un scanner, “notre image de l’intérieur de la Terre reste trouble”, dit-il, et il s’attend à d’autres surprises dans ce domaine. Comme la théorie selon laquelle le noyau interne contient une sphère de fer encore plus petite, inspirée des poupées russes.

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